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Métaux Stratégiques :
l'or noir du 21ème siècle

Les métaux stratégiques, un pari sur l'avenir

Les métaux stratégiques portent bien leur nom... Aujourd'hui, les industries mondiales ne peuvent se passer de ces matières premières essentielles à leur développement. Cependant, difficiles à extraire, épuisables et non-subsituables, on prévoit une pénurie de certains de ces métaux stratégiques d'ici à l'horizon 2020. Une raison clé pour investir maintenant.

Qu'est-ce que les Terres Rares ?

 

Sans même le savoir, vous en possédez probablement déjà. Présents dans les composants de tous nos téléviseurs, ordinateurs, smartphones et autres tablettes tactiles, les métaux de terres rares sont aujourd'hui des éléments indispensables à notre vie moderne, mais représentent également le futur de nombreuses solutions écologiques. 

 

 

Découverts au 21ème siècle, les éléments de terres rares jouissent de propriétés uniques qui les rendent aujourd’hui essentiels à de nombreuses industries mondiales, au développement des nouvelles technologie et de l'économie verte. Cela leur vaut de figurer depuis le 20ème siècle au rang des ressources stratégiques jalousement préservées par les États. 

 

Les Terres Rares sont au 20ème siècle ce que le pétrole était au 21ème siècle...

On regroupe sous l’appellation « terres rares » 17 éléments métalliques voisins, aux noms peu connus: le Scandium, l’Yttrium, et le groupe des 15 lanthadines : le Cerium, le Dysprosium, le Néodyme, le Praséodyme, le Terbium, l’Erbium, l’Europium, le Gadolinium, l’Holmium, le Lanthanum, le Lutétium, le Prométhium, le Samarium, Thulium, l’Ytterbium. 

Les métaux de terres rares, contrairement à ce que suggère leur appellation, ne sont pas « rares » en soi dans l’écorce terrestre, mais leur teneur est généralement faible. Ils sont fréquemment exploités comme sous produits d’autres industries minières – l’uranium par exemple.

En raison de leur faible concentration et de leur diversité, leur extraction est très complexe et coûteuse : le minerai doit être broyé et les différents éléments concentrés par toute une série de traitements chimiques. Les strictes conditions environnementales rendent l’extraction encore plus difficile.

De ce fait, les gisements économiquement viables sont en fait peu nombreux, et très inégalement répartis dans le monde. Leur exploitation exige en outre un savoir-faire considérable.

 

 

Selon les chiffres de l'USGS (United States Geologic Survey), les réserves mondiales de terres rares seraient de 99Mt équivalent oxyde - dont 37% en Chine, essentiellement en Mongolie; 19% en Russie et ex-républiques soviétiques; 13% aux USA; 6% en Australie et 3% en Inde. Le reste du monde se dispute le petit quart restant. 

 

Or, depuis les années 1990, la Chine est le 1er producteur de terres rares, montant en puissance à mesure que l'industrie américaine jetait l'éponge - notamment pour des raisons environnementales, puis économiques. 

 

On arrive désormais à une situation de monopole: aujourd'hui, l'Empire du Milieu assure plus de 97% de la production mondiale, notamment grâce à son fabuleux gisement de Bayan Obo, en Mongolie, qui produit 45% des volumes mondiaux.

Relativement peu connues, les métaux de terres rares jouent un rôle essentiel dans les industries mondiales d'aujourd'hui et de demain.

 

Les terres rares sont des métaux stratégiques pour l’industrie mondiale et leurs applications n’ont cessé de s’étendre depuis la fin du XXème siècle, plus particulièrement dans deux domaines d’avenir : la haute technologie, notamment dans les dispositifs d’éclairage des écrans, les supra-conducteurs et les supports numériques ; mais aussi les énergies vertes

 

La fabrication d’aimants, tant pour l’électronique de grande consommation que pour les énergies vertes, est devenue, en volume, le premier débouché des terres rares, et sa part – actuellement de 37% - ne cesse de croître.

 

Les terres rares sont aujourd’hui des éléments essentiels au développement de l'économie numérique: équipements informatiques, électronique grand public, composants/systèmes électroniques, smartphones, ordinateurs portables, tablettes tactiles...

 

D’autres débouchés en pleine croissance incluent les batteries rechargeables, et les catalyseurs – filtres à particules, mais aussi les équipements spécialisés dans les raffineries pétrolières. 

 

C’est dire si les emplois sont divers.

 

 

Des ressources clés pour les industries d'aujourd'hui et de demain

 

Les terres rares sont des métaux stratégiques pour les supports de nombreuses industries mondiales et leurs applications n’ont cessé de s’étendre depuis la fin du XXème siècle - plus particulièrement deux domaines incontournables et d’avenir : la haute technologie et les énergies vertes.

 

La folie du numérique a transformé les émergents

Vous êtes-vous déjà interrogé sur les constituants de votre téléphone portable?

Les polymères y côtoient les métaux précieux ou rares: batterie au lithium, contenant aussi du nickel, du cuivre, de l'or, du silicium; mélangeant silicium, cuivre, aluminium, or et nickel; et dans l'écran rétro-éclairé, de l'indium, de l'argent, du verre et de l'yttrium... Ce qui nous amène aux terres rares

Il faut noter le rôle important des opérateurs privés dans ce processus de démocratisation. Ces derniers ont su proposer des solutions peu onéreuses pour capter une clientèle jusqu'à présent négligée. Contrairement à la plupart des secteurs industriels, qui se positionnent sur le créneau des classes moyennes des emergings, soit 1,4Md d'individus, les services de téléphonie mobile visent aussi les 4Mds d'individus restants : un réservoir de clientèle immense.

 

Ce mouvement n'est pas encore achevé. Le taux de pénétration en Afrique n'est que de 40%: Il reste donc 600M de personnes à équiper. Dans la région Asie-Pacifique ce taux est d'environ 60%, loin derrière celui des Européens de l'ouest. 

Par ailleurs, la technologie évolue: la convergence entre la téléphonie et l'ordinateur a créé de nouveaux débouchés. L'essor de l'internet mobile a accéléré le développement du monde numérique avec l'arrivée des smartphones et des tablettes numériques, produits désormais incontournables dans les pays avancés.

Ces objets bourrés de composants électroniques comportent nombre de matières premières et notamment des terres rares. Alors que la demande des pays occidentaux pour ces produits est déjà énorme est que celle des pays émergents ne cesse de croître, la demande en matières premières pour répondre aux besoins de production de ces objets extrêmement gourmands en terres rares suivra la même tendance.  

Où trouve-t-on des Métaux Stratégiques ?

HAUTE-TECHNOLOGIE

  • Ordinateurs 

Le Néodyme et le Praséodyme permettent de fabriquer des aimants permanents puissants indispensables au fonctionnement des moteurs des disques durs et des ventilateurs d’ordinateur. Ils permettent au fer magnétisé de conserver plus longtemps son effet magnétique. Les batteries d’ordinateur contiennent du lanthane. Et on utilise le Cérium, le lanthane, l’Europium, le Terbium, l’Yttrium et le Gadolinium pour générer les couleurs éclatantes des écrans d’ordinateurs.

 

  • Smartphones & Tablettes tactiles

Grâce à leurs propriétés de conductivité électrique, les oxydes transparents de Thulium et d’Ytterbium sont utilisés dans les écrans des smartphones et tablettes tactiles. C’est grâce à ces terres rares que les écrans tactiles sont capables de « sentir » le faible champ électrique d’un doigt humain. En outre, les batteries et les minuscules moteurs d’alertes par vibration de ces appareils contiennent des métaux de terres rares.

 

  • Téléviseurs 

La télévision en couleur n’aurait jamais vu le jour sans les métaux stratégiques. En effet, utilisées dans la fabrication des luminophores ; le Cérium, l’Europium, le lanthane, le Terbium, l’Yttrium et le Gadolinium permettent notamment d’afficher des millions de couleurs sur les écrans des téléviseurs, des ordinateurs, et autres smartphones. 

  • Lasers & lampes fluorescentes

Si l’Europium est utilisé depuis des décennies comme phosphore rouge dans les écrans de télévision, il est aussi employé dans les lampes fluorescentes et certains types de lasers. En effet, cet élément chimique aide à détecter les faux billets. Par exemple, les étoiles du drapeau de l’UE figurant au milieu des billets Euro en sont imprégnées. Lorsqu’on place un billet sous une lumière ultraviolette, les composés d’Europium deviennent rouge-violet si celui-ci n’est pas contrefait.

ÉNERGIES DURABLES

  • Éoliennes

    Une centrale éolienne ne pourrait fonctionner sans les métaux stratégiques. En effet, une turbine de 5 mégawatts contient jusqu'à 800kg de Néodyme et 200kg de Dysprosium. Les terres rares sont indispensables aux génératrices des parcs d'éoliennes offshore, notamment grâce aux puissants aimants en Néodyme, qui rendent ces turbines extrêmement solides.

 

  • Voitures électriques 

    Les éléments chimiques Dysprosium, Néodyme, Praséodyme et Terbium servent à fabriquer des aimants permanents  relativement légers et compacts qui résistent aux températures élevées des moteurs des voitures électriques. Jusqu’à 25 kilos de terres rares sont intégrés dans un véhicule électrique.

 

 

  • Ampoules basse consommation 

Celles-ci consomment seulement 20 % de l’énergie brûlée par une ampoule traditionnelle à filament. Le lanthane, l’Europium, le Terbium et l’Yttrium sont utilisées dans la production des lampes à basse consommation. 

  • Éclairages à LED

L’Europium contenu dans les lampes au mercure haute pression des lampadaires émet une lumière blanche à l’aspect naturel. Cela dit, ces lampes très consommatrices en électricité sont peu à peu remplacées par des lampes aux halogénures métalliques ou par des LED, très lumineuses et d’une durée de vie extrêmement longue - qui ont pu voir le jour grâce à l'Yttrium, que l’on utilise dans ce type d'éclairage en raison de sa grande réactivité.

Métaux "critiques" : un enjeu stratégique pour un investissement d'avenir

Depuis la fin du 20ème siècle, les métaux de terres rares ont été définis comme des métaux essentiels au progrès, à la technologie moderne et au développement de l'économie verte. Cependant, susceptibles de ruptures d'approvisionnement et non-substituables, ils sont exposés à un fort risque de pénurie. Ainsi, certains d'entre eux ont été intégrés à la liste des 14 substances sélectionnées par l’Union Européenne en juin 2010 dans son rapport intitulé "Critical Raw Materials for the E.U."

Aujourd'hui, les métaux stratégiques sont indispensables à de nombreuses industries, particulièrement la haute technologie, les NTIC et les énergies durables, secteurs en plein essor. Cependant, ces ressources sont de plus en plus difficiles et coûteuses à extraire, épuisables, et non-substituables. 

De plus, les conséquences écologiques et économiques du développement de l’offre en métaux précieux, seraient extrêmement difficiles à supporter hors Chine. Or, le monde entier, et particulièrement les grandes puissances comme l’Europe et les États-Unis, sont dépendants de ces métaux stratégiques.

 

Dans ce contexte, en considérant une demande exponentielle, une offre de plus en plus limitée et un producteur mondial unique, on prévoit un risque de pénurie à l'horizon 2020 pour certains de ces métaux, classés "critiques" par l'UE. 

Pour les investisseurs, c'est le moment idéal pour se positionner dans un marché en pleine tension.

En tant que produit d'investissement, ces métaux sont principalement vendus sous forme d’oxyde, avec une pureté avoisinant les 99% (une pureté inférieure à 99% justifie un prix plus faible). Cela a un avantage manifeste : les oxydes ont une durée de vie illimitée lorsque bien conservées. 

 

 

Par son expertise et sa connaissance du marché, Acciplus recommande ici aux investisseurs les métaux les plus prometteurs pour les 5/10 prochaines années.

Métaux Stratégiques : leurs principales applications

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