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Terres Rares: L'or noir du 21ème siècle

Les terres rares, un pari sur l'avenir

Découvertes au 20ème siècle, les terres rares jouissent de propriétés uniques qui les rendent aujourd’hui essentielles au développement de nos industries mondiales. Sans même le savoir, vous en possédez probablement déjà. Présents dans les composants de nos téléviseurs, ordinateurs ou encore smartphones; les métaux de terres rares sont des éléments indispensables aux secteurs de la haute technologie, des NTIC, et représentent le futur de nombreuses solutions écologiques. 

Qu'est-ce que les Terres Rares ?

Les terres rares sont un groupe de 17 éléments similaires, indispensables à la production de nombreux appareils de haute technologie et incontournables dans le développement des énergies durables: éoliennes, voitures hybrides, panneaux photovoltaïques,  batteries rechargeables, smartphones, systèmes informatiques, lasers industriels, télévisions, satellites... elles jouent un rôle clé dans nos industries d'aujourd'hui et de demain.

Contrairement à ce que leur nom pourrait laisser penser, les métaux de terres rares se trouvent en abondance dans l'écorce terrestre, mais leur extraction est extrêmement difficile, coûteuse et surtout polluante, ce qui rend leur disponibilité limitée.  

Actuellement, la Chine détient plus que 90% de la production mondiale de terres rares. 

Ainsi, de nombreuses industries mondiales dépendent de l'Empire du Milieu pour l'approvisionnement de ces ressources indispensables et non-substituables. D’ailleurs, le gouvernement chinois n’hésite pas à exploiter sa position dominante en restreignant ses exportations dans le but de pousser les prix à la hausse et de favoriser son industrie domestique.

Les États-­Unis, le Japon et l’Union européenne comprennent bien la valeur stratégique des terres rares et ont ouvertement fait entendre leur inquiétude profonde au regard de la diminution de l’approvisionnement et de l’explosion des prix. 

Les Terres Rares sont au 20ème siècle ce que le pétrole était au 21ème siècle...

On regroupe sous l’appellation « terres rares » 17 éléments métalliques voisins, aux noms peu connus: le Scandium, l’Yttrium, et le groupe des 15 lanthadines : le Cerium, le Dysprosium, le Néodyme, le Praséodyme, le Terbium, l’Erbium, l’Europium, le Gadolinium, l’Holmium, le Lanthanum, le Lutétium, le Prométhium, le Samarium, Thulium, l’Ytterbium. 

Les métaux de terres rares, contrairement à ce que suggère leur appellation, ne sont pas « rares » en soi dans l’écorce terrestre, mais leur teneur est généralement faible. Ils sont fréquemment exploités comme sous produits d’autres industries minières – l’uranium par exemple.

En raison de leur faible concentration et de leur diversité, leur extraction est très complexe et coûteuse : le minerai doit être broyé et les différents éléments concentrés par toute une série de traitements chimiques. Les strictes conditions environnementales rendent l’extraction encore plus difficile.

De ce fait, les gisements économiquement viables sont en fait peu nombreux, et très inégalement répartis dans le monde. Leur exploitation exige en outre un savoir-faire considérable.

 

 

Selon les chiffres de l'USGS (United States Geologic Survey), les réserves mondiales de terres rares seraient de 99Mt équivalent oxyde - dont 37% en Chine, essentiellement en Mongolie; 19% en Russie et ex-républiques soviétiques; 13% aux USA; 6% en Australie et 3% en Inde. Le reste du monde se dispute le petit quart restant. 

Or, depuis les années 1990, la Chine est le 1er producteur de terres rares, montant en puissance à mesure que l'industrie américaine jetait l'éponge - notamment pour des raisons environnementales, puis économiques. 

On arrive désormais à une situation de monopole: aujourd'hui, l'Empire du Milieu assure plus de 97% de la production mondiale, notamment grâce à son fabuleux gisement de Bayan Obo, en Mongolie, qui produit 45% des volumes mondiaux.

Relativement peu connues, les terres rares sont aujourd'hui considérées comme des métaux stratégiques pour de nombreuses industries mondiales, et jouent un rôle essentiel particulièrement dans deux domaines d’avenir : la haute technologie, notamment dans les dispositifs d’éclairage des écrans, les supra-conducteurs et les supports numériques ; mais aussi l'économie verte

La fabrication d’aimants, tant pour l’électronique de grande consommation que pour les énergies durables, est devenue, en volume, le premier débouché des terres rares, et sa part – actuellement de 37% - ne cesse de croître.

 

Les terres rares sont aujourd’hui des éléments essentiels au développement de l'économie numérique: équipements informatiques, électronique grand public, composants/systèmes électroniques, smartphones, ordinateurs portables, tablettes tactiles...

D’autres débouchés en pleine croissance incluent les batteries rechargeables, et les catalyseurs – filtres à particules, mais aussi les équipements spécialisés dans les raffineries pétrolières

C’est dire si les emplois sont divers. 

Des ressources clés pour les industries d'aujourd'hui et de demain

Les terres rares sont des métaux stratégiques pour les supports de nombreuses industries mondiales et leurs applications n’ont cessé de s’étendre depuis la fin du XXème siècle - plus particulièrement deux domaines incontournables et d’avenir : la haute technologie et les énergies vertes.

 

La folie du numérique a transformé les émergents

Vous êtes-vous déjà interrogé sur les constituants de votre téléphone portable?

Les polymères y côtoient les métaux précieux ou rares: batterie au lithium, contenant aussi du nickel, du cuivre, de l'or, du silicium; mélangeant silicium, cuivre, aluminium, or et nickel; et dans l'écran rétro-éclairé, de l'indium, de l'argent, du verre et de l'yttrium... Ce qui nous amène aux terres rares

Il faut noter le rôle important des opérateurs privés dans ce processus de démocratisation. Ces derniers ont su proposer des solutions peu onéreuses pour capter une clientèle jusqu'à présent négligée. Contrairement à la plupart des secteurs industriels, qui se positionnent sur le créneau des classes moyennes des emergings, soit 1,4Md d'individus, les services de téléphonie mobile visent aussi les 4Mds d'individus restants : un réservoir de clientèle immense.


Ce mouvement n'est pas encore achevé. Le taux de pénétration en Afrique n'est que de 40%: Il reste donc 600M de personnes à équiper. Dans la région Asie-Pacifique ce taux est d'environ 60%, loin derrière celui des Européens de l'ouest. 

Par ailleurs, la technologie évolue: la convergence entre la téléphonie et l'ordinateur a créé de nouveaux débouchés. L'essor de l'internet mobile a accéléré le développement du monde numérique avec l'arrivée des smartphones et des tablettes numériques, produits désormais incontournables dans les pays avancés.

Ces objets bourrés de composants électroniques comportent nombre de matières premières et notamment des terres rares. Alors que la demande des pays occidentaux pour ces produits est déjà énorme est que celle des pays émergents ne cesse de croître, la demande en matières premières pour répondre aux besoins de production de ces objets extrêmement gourmands en terres rares suivra la même tendance.  

 

 

On distingue deux catégories de terres rares : les éléments légers et les éléments lourds

Du côté des éléments légers :

  • Le Néodyme permet de fabriquer des aimants permanents, indispensables aux éoliennes et aux véhicules hybrides. Comptez 1kg de Néodyme dans un moteur de véhicule hybride, et une tonne par mégawatt de capacité dans une éolienne.  
  • Le lanthane joue un rôle crucial dans le stockage de l’hydrogène, ce qui en fait une ressource clé pour les batteries des véhicules hybrides
  • Le Praséodyme est utilisé principalement dans la fabrication d’aimants puissants pour les disques durs, les turbines éoliennes, les voitures hybrides, les écouteurs et les microphones. Également employé pour colorer le verre, dans la fabrication des lunettes de soudeurs ainsi que les pierres à briquets.
  • Le Cérium est employé dans les filtres à particules des pots catalytiques, les panneaux solaires et les LED.

Du côté des éléments lourds :

  • Le Terbium est employé dans de nombreux appareils de haute-technologie, allant de systèmes avancés de sonars à des petits capteurs électroniques, en passant par des cellules à combustibles faites pour opérer à de hautes températures. Produit également des lumières laser et le phosphore vert des téléviseurs

  • L'Europium - La plus réactive des terres rares. Utilisée depuis des décennies comme phosphore rouge dans les écrans de télévision et plus récemment, dans les moniteurs d’ordinateurs, smartphones, les lampes fluorescentes et certains types de lasers

  • L’Ytterbium est utilisé dans les panneaux solaires et les lasers

  • Le Dysprosium – ressource désormais considérée comme « critique » par le gouvernement américain – est indispensable à la fabrication des lasers industriels. Utilisée dans les réacteurs des centrales nucléaires, dans les lampes à haute intensité et pour augmenter le pouvoir magnétique des aimants permanents haute­ puissance, comme ceux que l’on trouve dans les voitures hybrides. 

  • L’Yttrium joue un rôle clef dans les équipements optiques et les supraconducteurs. Produit la couleur dans la plupart des téléviseurs plasma. Conduit également les micro-­ondes et l’énergie acoustique, imite le diamant, renforce la porcelaine, le verre, l’aluminium et les alliages de magnésium.

Terres rares: un enjeu stratégique pour un investissement d'avenir

Aujourd'hui, les métaux de terres rares sont indispensables à de nombreuses industries, particulièrement la haute technologie et les énergies durables, secteurs en plein essor. Cependant, ces ressources sont de plus en plus difficiles et coûteuses à extraire, épuisables, et aucun substitut n'a été trouvé jusqu'à présent. 

De plus, les conséquences écologiques et économiques du développement de l’offre en métaux précieux, seraient extrêmement difficiles à supporter hors Chine. Or, le monde entier, et particulièrement les grandes puissances comme l’Europe et les États-Unis, sont dépendants de ces métaux stratégiques.

 

Dans ce contexte, en considérant une demande exponentielle, une offre de plus en plus limitée et un producteur mondial unique, on prévoit un risque de pénurie à l'horizon 2020 pour certains de ces métaux, classés "critiques" par l'UE. 

On se trouve actuellement dans la meilleure période pour se positionner dans un marché en pleine tension.

Pour l’investissement, les terres rares sont principalement vendues sous forme d’oxyde, avec une pureté avoisinant les 99% (une pureté inférieure à 99% justifie un prix plus faible). Cela a un avantage manifeste: les oxydes ont une durée de vie illimitée lorsque  bien conservées. 

 

 

Par son expertise et sa connaissance du marché, acciplus recommande ici aux investisseurs les terres rares les plus prometteuses pour les 5/10 prochaines années.

Terres rares: leurs principales applications

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